El telescopi espacial James Webb arriba al seu destí

El telescopi espacial James Webb ja ha arribat al seu destí de treball, a 1,5 milions de quilòmetres de la Terra i després d’un trepidant viatge de 29 dies de pura tensió des que es va enlairar de la base de Kourou el 25 de desembre de 2021, a la Guaiana Francesa.

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El James Webb ha llegado al punto de Lagrange 2, o L2, de espaldas a la Tierra y al Sol, parapetando sus instrumentos de trabajo y su gran espejo de oro y berilio tras su escudo protector, del tamaño de una pista de tenis. Esta posición le permite ahorrar energía, y además, disponer de luz constantemente sin la sombra de la Tierra, para poder captar la energía solar con sus paneles y enviar lo que ve al equipo de tierra con su antena.

Esquema de la llegada del James Webb al punto de Lagrange 2

Esquema de la llegada del James Webb al punto de Lagrange 2

Steve Sabia/NASA Goddard

“Bienvenido a casa Webb”, declaraba en un comunicado de prensa el administrador general de la NASA Bill Nelson.

Telescopio con destino

Punto de Lagrange 2

Se ha diseñado a Webb para que pueda trabajar ininterrumpidamente, sin las interferencias de luz y calor del Sol y la Tierra. Para lograrlo, se ha planificado su destino de trabajo alrededor del punto de Lagrange 2, una zona de equilibrio gravitatorio alrededor de la tríada Sol-Tierra-Luna. En este punto, la nave del Webb puede aprovechar las fuerzas del movimiento entre estos tres astros para ahorrar energía. Aún así, si se colocase justo en el punto L2, la Tierra le haría sombra, y Webb no podría captar la energía del Sol con sus paneles solares, o si llevase combustible, su misión duraría muy poco tiempo, hasta que el combustible se agotase.

Órbita del telescopio espacial James Webb, alrededor del punto de Lagrange 2, para disponer de energía solar y enviar datos a la Tierra

Órbita del telescopio espacial James Webb, alrededor del punto de Lagrange 2, para disponer de energía solar y enviar datos a la Tierra

NASA

¿Qué opción quedaba para aprovechar el punto de Lagrange 2 para ahorrar energía, y a su vez tener energía extra para que sus instrumentos funcionen y puedan enviar datos a la Tierra? Mover al telescopio alrededor del punto de L2, sin darle opción a nuestro planeta de origen a hacerle sombra.

Órbita del James Webb alrededor del punto de Lagrange 2, de espaldas a la Tierra y al Sol, Giphy NASA

Claroscuros

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Además, ¿Cómo evitar que el calor y la luz del Sol, a la que se quiere que tenga acceso ininterrumpidamente el Webb, no interfiera en sus mediciones? Manteniendo a los equipos y el espejo en un lado oscuro, parapetado detrás del escudo protector. Es decir, dividiendo dos zonas: la de comunicación y obtención de energía, donde siempre brilla el Sol, y la parte fría y oscura donde llega la radiación infrarroja que nos permitirá ver las intimidades más secretas del universo.

Lado frío y lado oscuro del James Webb

Lado frío y lado oscuro del James Webb

Mario Chaparro y Pablo González, La Vanguardia

Quedan casi cinco meses por delante de pruebas antes de inaugurar su uso con los primeros proyectos científicos. El equipo en tierra trabajará para configurar, en remoto, la posición de los espejos de berilio y oro que configuran el espejo principal, y el módulo de instrumentos, a demanda y en función de los proyectos científicos que aprueben. Se esperan diez años de ciencia por delante desvelando grandes preguntas sobre el contexto sideral de nuestra existencia con una precisión sin precedentes.

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