El Rover Perseverance aconsegueix convertir el diòxid de carboni de Mart en oxigen

Nou èxit de la missió al planeta vermell, que obre la porta al fet que els viatgers espacials puguin generar aire per respirar i com a combustible.  Generen 5 grams d’oxigen a Mart, un pas clau per al futur de les missions tripulades. És el primer cop que se sintetitza oxigen en un altre planeta i s’ha obtingut a partir del diòxid de carboni de l’atmosfera marciana.

A Mart hi ha ara més oxigen del que hi havia fins dimecres. Només cinc grams més, però la petita quantitat no treu rellevància al fet. Per primer cop s’ha sintetitzat oxigen en un altre planeta. Ha estat un nou èxit del robot Perseverance de la NASA.

L’agència espacial ha comunicat els resultats positius d’un dels experiments que realitza aquesta missió. Concretament, ha estat un instrument anomenat MOXIE (Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment) el que ha permès obtenir aquest gas imprescindible per a la vida de la majoria d’organismes coneguts.

De fet, a Mart hi ha una mica d’oxigen lliure. L’atmosfera del planeta té un 95,32% de diòxid de carboni (CO2), cosa que la fa totalment irrespirable. També conté un 2,7% de nitrogen, 1,6% d’argó, 0,13% d’oxigen, 0,08% de monòxid de carboni (CO) i traces de vapor d’aigua, òxid de nitrogen i altres gasos.

Muntatge del MOXIE en el vehicle que el transportaria, el març del 2019, al Jet Propulsion Laboratory de Pasadena (NASA/JPL-Caltech)

Procés senzill en un entorn inèdit

El MOXIE és un instrument de la mida d’una torradora gran, però molt més pesant, uns 17 quilos. El que ha fet és una senzilla reacció química, però en un entorn inèdit. Ha agafat el diòxid de carboni, la molècula del qual té un àtom de carboni i dos d’oxigen. Amb un procés anomenat electròlisi n’ha separat oxigen i el subproducte, el monòxid de carboni o CO, l’ha deixat anar a l’atmosfera.

El procés requereix temperatura molt elevada, d’uns 800 graus. Per això, el MOXIE està fet amb aliatges molt resistents a la calor i té materials reflectants i un aerogel que ajuda a aïllar-lo.

Amb aquests cinc gram d’oxigen, una persona podria respirar uns deu minuts, però és un primer pas molt important, com explica Jim Reuter, administrador adjunt de les missions de tecnologia espacial de la NASA:

“El MOXIE té molta feina a fer, però els resultats d’aquesta demostració dibuixen un futur prometedor per al nostre objectiu de veure un dia humans a Mart.”

Reuter ha afegit que no es tracta només de tenir oxigen per respirar, sinó que els propel·lents dels coets depenen també d’aquets gas.

Per respirar tot un any, els hipotètics astronautes que haguessin arribat a Mart només necessitarien una tona d’oxigen. Però per enlairar el coet i tornar a la Terra els caldrien unes 7 tones de combustible i 25 tones d’oxigen per cremar-lo.

Portar això des del nostre planeta complicaria molt aquest viatge ja prou llarg i difícil. En canvi, transportar un instrument com el MOXIE però molt més gran seria més senzill i permetria obtenir a Mart l’oxigen necessari.

De moment, el MOXIE intentarà obtenir oxigen almenys nou vegades més en el curs de l’any marcià -equivalent a uns dos anys terrestres. Es faran assaigs en diverses condicions atmosfèriques, variant el moment del dia i l’estació de l’any. També s’assajaran altres processos de producció.

https://www.mundodeportivo.com/actualidad/20210422/493399725188/nasa-oxigeno-marte-act-pau.html

Un instrumento científico del tamaño de una tostadora conectado al rover Perseverance de la NASA ha conseguido absorber dióxido de carbono de la atmósfera marciana y convertirlo en oxígeno.

En un nuevo éxito de la misión que la NASA lleva a cabo en el planeta rojo, el robot de seis ruedas que recorre su superficie ha finalizado con éxito el experimento de convertir en oxígeno una pequeña parte de la atmósfera marciana, rica en dióxido de carbono. Ha sido posible gracias a MOXIE (de las siglas en inglés de Experimento de utilización de recursos in situ de oxígeno en Marte).

Este podría ser el primer paso para que, en el futuro los viajeros espaciale puedan generar aire para respirar, e incluso combustible para cohetes para poder traerlos de vuelta a la Tierra.

“Este es un primer paso fundamental para convertir el dióxido de carbono en oxígeno en Marte”, explica Jim Reuter, de la Dirección de Misión de Tecnología Espacial de la NASA, en un comunicado.

“El oxígeno no es solo lo que respiramos. El propulsor del cohete depende del oxígeno, y los futuros exploradores dependerán de la producción de propulsor en Marte para hacer el viaje a casa”, añade Reuter, que recuerda que el objetivo final de las misiones de la Nasa es la de “ver algún día humanos en Marte”.

Una atmósfera de CO2

La atmósfera de Marte está formada por un 96% de dióxido de carbono. MOXIE funciona separando los átomos de oxígeno de las moléculas de dióxido de carbono, que están formadas por un átomo de carbono y dos átomos de oxígeno. El monóxido de carbono restante se emite a la atmósfera marciana.

La prueba se inició con un período de calentamiento de dos horas, tras el que MOXIE comenzó a producir oxígeno a una velocidad de 6 gramos por hora. Después de una hora de funcionamiento, el oxígeno total producido fue de aproximadamente 5,4 gramos, cantidad que sería suficiente para mantener a salvo a un astronauta durante unos 10 minutos de actividad normal.

En Marte, explican desde la NASA, los astronautas necesitarían una menor cantidad de oxígeno para respirar. Sin embargo, sería necesario generar una gran cantidad para disponer de combustible para un cohete. Solo para sacar a cuatro astronautas de la superficie marciana se necesitarían aproximadamente 15.000 libras (7 toneladas métricas) de combustible para cohetes y 55.000 libras (25 toneladas métricas) de oxígeno.

Como transportar 25 toneladas métricas de oxígeno desde la Tierra a Marte sería muy complicado, la opción de que MOXIE pueda llegar a generar oxígeno a partir del CO2 de Marte parece mucho más interesante, además económico y práctico.