La matèria fosca va provocar l’extinció dels dinosaures

En astrofísica i cosmologia física, es denomina matèria fosca a un tipus de matèria que correspon al 27% de la matèria-energia de l’univers. La seva existència es pot deduir a partir dels seus efectes gravitacionals en la matèria visible, com ara les estrelles o les galàxies, així com en les anisotropies del fons còsmic de microones present en l’univers.

L’eix central del  nou llibre de Lisa Randall, catedràtica de física teòrica a la Universitat de Harvard , és la teoria que hi ha un tipus especial de matèria fosca, que podria haver estat la responsable de dirigir cap a la Terra l’asteroide que va acabar amb els dinosaures fa 66 milions d’anys. Pensa que la matèria fosca no està formada per un sol tipus de partícules sinó que hi ha diversos tipus, de la mateixa manera que la matèria ordinària, té protons o electrons.

http://www.lavanguardia.com/ciencia/fisica-espacio/20161019/411118055571/lisa-randall-materia-oscura-extincion-dinosaurios.html

Lisa Randall, catedrática de física teórica en la Universidad de Harvard, es conocida tanto por sus contribuciones científicas como por sus esfuerzos por acercar la ciencia al público. El pasado lunes llenó el auditorio de La Pedrera, en Barcelona, junto con Eduard Salvador, en una conversación que trató no sólo de ciencia, sino también de política, arte y filosofía.

Su visita a la ciudad condal coincide con la presentación de su cuarto libro,La materia oscura y los dinosaurios, publicado en España por la editorial Acantilado. En él, Randall expone su teoría sobre la materia oscura, un tipo de materia que no podemos ver directamente, pero cuya existencia se puede inferir por la influencia que ejerce en los cuerpos visibles que la rodean, y que de hecho constituye el 85% de la materia que forma el universo. Big Vang ha aprovechado la visita de Randall para entrevistarla acerca de su visión del cosmos.

El eje central de su nuevo libro es la teoría de que existe un tipo especial de materia oscura, que podría haber sido la responsable de dirigir hacia la Tierra el asteroide que acabó con los dinosaurios hace 66 millones de años. ¿Cuál es la novedad de su teoría?

Siempre hemos asumido que la materia oscura es muy simple, que está formada por un solo tipo de partículas. Pero a mí no me parece tan descabellado pensar que hay varios tipos, del mismo modo que la materia ordinaria, que es con la que estamos familiarizados, tiene protones o electrones. Nuestra teoría es que hay una pequeña fracción de materia oscura que tiene su propio electromagnetismo, una fuerza que nosotros no podemos ver, al igual que nosotros tenemos fuerzas que la materia oscura no puede ver.

Entonces, este tipo de materia oscura interaccionaría con la materia ordinaria a través de la gravedad. ¿E interaccionaría consigo misma a través de esta fuerza?

Sí, sólo consigo misma. De hecho, pensamos que puede haber un fino disco de esta materia oscura en la Vía Láctea, y nuestro sistema solar estaría oscilando arriba y abajo a través de él cada 32 millones de años.

¿Cómo llegaron a esta hipótesis?

A partir de datos del telescopio Fermi de la NASA. Observando la radiación que nos llega desde el universo, se encontraron pruebas que no se esperaban. Una de las posibles interpretaciones tenía que ver con la materia oscura, pero ésta debía ser más densa de lo esperado. Como explicación, nosotros sugerimos que la materia oscura podía emitir radiación. Aunque más tarde los datos de Fermi se descartaron, nos dimos cuenta de que nuestra teoría era muy interesante por sí misma.

¿Cómo piensan probarla?

Estamos investigando varias maneras de hacerlo. La más básica es observar el movimiento de las estrellas en la Vía Láctea. Si de verdad hay un disco de materia oscura, las estrellas se moverán de un modo distinto. Ahora mismo, el satélite Gaia de la Agencia Espacial Europea (ESA) está midiendo la velocidad de miles de millones de estrellas en la galaxia. Combinando todos los datos podremos descubrir si su movimiento cuadra con la existencia del disco oscuro.

¿Cree que algún día llegaremos a conocer las partículas y fuerzas de la materia oscura?

No lo sé. Su estudio es muy complicado, requiere medir sus efectos en la materia ordinaria de una forma muy precisa, pero creo que definitivamente aprenderemos más sobre ella. Lo que aprendamos dependerá de lo que en realidad sea.

Un capítulo de su libro está dedicado a las grandes preguntas que nos hacemos sobre el universo. ¿Cuáles de estas preguntas cree que la ciencia nunca será capaz de resolver?

Probablemente todas. Es difícil imaginar cómo podemos responder mediante la observación preguntas como ‘¿el universo existe desde siempre?’, ‘¿es infinito?’, ‘¿qué había antes del Big Bang?’ o ‘¿existen otros universos con los que no interaccionamos?’. Tenemos una cantidad limitada de espacio que podemos medir, porque la velocidad de la luz es finita y nuestro universo ha existido sólo durante un cierto tiempo, así que sólo podemos especular sobre las posibilidades. Por eso yo me centro en las muchas preguntas que sí podemos responder.

Ante la inmensidad del cosmos, y sabiendo que nunca tendremos respuestas a estas grandes preguntas, ¿siente la necesidad de aferrarse a alguna creencia?

No. Eso no cambia nada, así que es cosa nuestra cómo queremos llevarlo. Creo que lo que estamos estudiando es interesante, y que siempre habrá preguntas más allá que lo hagan aún más interesante. Pero estoy cómoda con el hecho de que no sepamos las respuestas. Sería aburrido saberlo todo.

¿Qué piensa sobre el hecho de que los humanos hayamos logrado aprender tanto sobre el universo?

Creo que es verdaderamente asombroso. Cuando estás trabajando en algo todo el día, simplemente te olvidas de lo singular que es. Pero sí, es extraordinario que podamos mirar al pasado y saber qué ocurrió hace miles de millones de años.

 

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